LLEGADA A PLUTÓN EL 14 DE JULIO DE 2015 DE LA NAVE NUEVOS HORIZONTES

   

Plutón

 

Plutón, detalle de la superficie.

 

14 de julio de 2015.- Tras nueve años y medio y 7,5 casi 6.000 millones de km de viaje, la sonda Nuevos Horizontes (New Horizons) de la NASA arribó esta mañana a Plutón, enviando impresionantes imágenes del planeta enano, su compañera Caronte (Charon) y los otros cuatro satélites que les orbitan.

Con la histórica llegada de la sonda, Plutón ha revelado varios de sus secretos, los cuales han sorprendido a científicos y aficionados en la Tierra.

Ubicado en una de las zonas más distantes del Sistema Solar, el Cinturón de Kuiper (Kuiper Belt), Plutón forma parte de un complejo sistema planetario que algunos describen como "planeta binario" o "planeta doble".

Plutón y su satélite más grande, Caronte, se orbitan entre sí debido a lo cercano que están el uno del otro y debido al gran tamaño y masa de Caronte en relación a Plutón. A su vez, otros cuatro satélites, Nix, Estigia (Styx), Hidra y Cerebro (Kerberos), orbitan alrededor del duo Plutón-Caronte.

Sorpresivamente, el planeta enano ha resultado ser rojizo y cuenta con una atmósfera más grande que la de la Tierra, la cual se congela y colapsa sobre su superficie a medida que se aleja del Sol. El planeta enano cuenta también con una complicada geología en su superficie.

Plutón ha resultado ser un poco más grande de lo que estimaban los científicos anteriormente.

Hasta Caronte posee una interesante geología, formada por cráteres, picos y un cañón más grande que el Gran Cañón de la Tierra, ubicado en Estados Unidos.

La complejidad de Plutón y del sistema del que forma parte, ha hecho que cientificos como Alan Stern, el investigador principal de la misión, lleguen a afirmar que Plutón debería de nuevo clasificarse como "planeta".

"Es tan grande como la distancia de Nueva York a Miami, pero su atmósfera es más grande que la de la Tierra. Tiene cinco lunas, atmosfera, clima... Si camina como un pato, tiene que ser un pato. Le estamos mostrando al mundo este hermoso planeta. Y es un planeta doble, lo cual lo hace aún más impresionante," dijo Stern durante una entrevista a TED.com.

   

Plutón

 

Caronte

 

¿Planeta "enano"?

En 2006, tras un intenso debate internacional, la comunidad científica planetaria decidió reclasificar a Plutón como "planeta enano" o "planeta menor", en virtud de que comparte su órbita alrededor del sol con muchos otros objetos "trans-neptunianos" como Sedna, Quaoar, Haumea y Makemake, en el Cinturón de Kuiper.

Ceres, otro objeto actualmente siendo estudiado por la sonda Amanecer (Dawn), pero que orbita en el Cinturón de Asteroides entre Marte y Jupiter, también pertenece a esa categoría de planetas enanos. Ceres pasó de ser planeta tras ser descubierto en 1801, a ser reclasificado como asteroide en 1850 y posteriormente pasó a ser planeta enano en 2006.

En años recientes, con la disponibilidad de telescopios más poderosos, se ha podido descubrir que el Sistema Solar es mucho más grande y complejo de lo que se pensaba, pues, a parte del Cinturón de Kuiper, existe una zona aún más distante llamada la Nube Ooort, en la cual orbitan objetos como Sedna y 2012 VP113.

Eris, planeta enano más masivo que Plutón y casi de similar tamaño, posee una órbita elíptica que le lleva a veces a una distancia dos veces más lejana del sol que Plutón, para posteriormente acercarse más al sol que Plutón. Eris se encuentra en una zona conocida como la Nube Dispersa en la cual también orbitan cometas que periódicamente se acercan al sol. Junto a su luna Disnomia, Eris es el objeto del sistema solar más distante descubierto hasta ahora.

Cientificos en la Tierra estarán durante años estudiando la data obtenida por Nuevos Horizontes sobre Plutón y sus lunas, y con ello esperan aprender sobre la evolución del Sistema Solar y de la Tierra misma, pues se presume que Plutón representa un estado de evolución planetaria por el que pasó la Tierra hace millardos de años.

Nuevos Horizontes, portando un pequeño recipiente con las cenizas del astrónomo Clyde Tombaugh, descubridor de Plutón, estará enviando imágenes y data de su breve encuentro con Plutón y sus lunas en los próximos días, al tiempo que continuará transitando el vasto espacio del Cinturón de Kuiper en busca de otros objetos misteriosos.

 

 

Comparativa entre el tamaño de la Tierra, Plutón y uno de sus satélites: Caronte.

 

Científicos de la NASA calificaron las detalladas imágenes de Plutón y dos de sus cuatro satélites, Hidra y Caronte, como un hito histórico comparable con el descenso del robot explorador Curiosity en la superficie de Marte.

Una de las imágenes dadas a conocer el martes en conferencia de prensa en el centro de la misión de la New Horizons en Laurel, Maryland, muestra una cadena de montañas en una región cerca del Ecuador de Plutón, con picos de hasta tres mil 500 metros de altura.

Jeff Moore, del equipo de Imágenes, Geología y Geofísica de la Misión New Horizons, estimó que las montañas se habrían formado hace menos de 100 millones años, mientras que la edad del sistema solar se calcula en cuatro mil 560 millones de años.

Comentó que la edad de las montañas sugiere que podría haber aún un proceso de formación de montañas, en un área geológicamente activa, lo que se reforzaría por la ausencia de cráteres en el lugar, donde se estima que sería frecuente la caída de objetos espaciales.

“Esta es una de las superficies más jóvenes que hemos visto en el sistema solar", dijo Moore.

"Ahora tenemos un pequeño y aislado planeta que está mostrando actividad después de cuatro mil 500 millones de años" dijo a su vez el investigador Alan Stern, de la Misión New Horizons.

En la rueda de prensa, el equipo de la misión anunció el bautizo de un sector de la superficie de Plutón, en forma de corazón, como la Región Tombaugh, en honor del descubridor del planeta en 1930, Clyde Tombaugh.

Los científicos de la NASA mostraron también este miércoles una imagen detallada de Caronte, la mayor luna de Plutón, tomada por la sonda espacial desde una distancia de 466 mil kilómetros.

La imagen muestra una franja de acantilados y valles que se extiende por unos mil kilómetros y atraviesan el satélite de izquierda a derecha, lo que sugiere una fractura generalizada de la corteza de Caronte, probablemente como resultado de los procesos internos.

En la parte superior derecha de la imagen, a lo largo del borde curvo de Caronte, se observa un cañón con una profundidad estimada entre siete y nueve kilómetros.

 

 

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